Histéresis

De un tiempo hasta parte me tropiezo con cierta frecuencia con términos de ciencia en general y física en particular, en papeles de economía. El último con el que me he topado es histéresis, concretamente en un artículo sobre el desempleo. Mientras se analizaban las altas cifras de paro se echaba mano de esta palabra para sacar unas conclusiones nada alentadoras.

Siempre he sido una mujer de números y de letras, pero me ha faltado curiosidad para acercarme a la ciencia, aunque la física me ha resultado muy atractiva… Por estas razones, tuve que preguntar a mi marido sobre el significado del término en cuestión. Fue todo un mérito por su parte saber a qué palabra me refería porque solo le dije que empezaba por hes o his  (fui incapaz de recordarla) y le mencioné que existía una relación entre la influencia del pasado en el futuro. Él sin vacilar me dijo: histéresis, e intentó aclararme en qué consistía el fenómeno. Su explicación fue más o menos la siguiente: es cuando ciertos materiales responden con retraso a una causa externa. Me puso dos ejemplos: el primero de la goma elástica y el segundo de una pelota de caucho. Cuando esta última la deformamos con la mano, a pesar de soltarla inmediatamente, la pelota recupera lentamente su forma original. Su tendencia al perfeccionismo le llevó a consultarlo en la enciclopedia y leerme la definición: Fenómeno que se manifiesta en un retraso de la respuesta de un sistema a un estímulo externo; magnitud física que representa la respuestas anteriores del sistema a dicho estímulo. Dicho con otras palabras, es la tendencia de un material a conservar una de sus propiedades al desaparecer el estímulo que la ha generado.

Hay diferentes tipos de histéresis: magnéticas, protoplasmáticas, térmicas, elásticas etc., que no voy a explicar porque mis conocimientos son magros. Además el objetivo de este post, como ya habrás deducido, es intentar explicar el uso del término para analizar las cifras de desempleo. Para ello permíteme que añada otro concepto, concretamente: La Teoría de las catástrofes, de René Thom, representa la propensión de los sistemas estructuralmente estables a manifestar discontinuidad (cambios repentinos del comportamiento o de los resultados), divergencia e histéresis. En este modelo, la histéresis supone el lado opuesto a lo que en Termodinámica conocido por el “proceso reversible”. Tiene una especial aplicación en el análisis del comportamiento competitivo, también en los modelos de cambio organizativo y en los de evolución social.

Supongo que llegados a este punto ya te va a resultar más fácil entender por qué se usa este término cuando se habla de desempleo. Según este principio existe dificultad de que el paro vuelva a bajar. La razón es que la acumulación de la tasa de paro de un período determinado se convierte como paro habitual para el período siguiente. Si tenemos en cuenta que actualmente en España hay más parados que nunca, se han superado los seis millones, lo que supone un tasa desempleo superior al 27% y el 57% entre los jóvenes. Los síntomas de agotamiento en el mercado laboral se agolpan y el horizonte de mejora todavía queda lejos. El inconveniente no es solo que el largo plazo puede ser muy lejano y que mientras tanto el desempleo sigue aumentando. El principal perjuicio es que si ese desempleo alto y creciente se prolonga en el tiempo se puede producir histéresis y la tasa de paro de equilibrio de la economía española aumentará. Esta crecerá no porque haya crisis, desconfianza, poca demanda, poca inversión y poco consumo, sino por el mero hecho de que el desempleo ha sido alto durante mucho tiempo. Sí amigo lector, esto es lo que significa histéresis, el pasado importa, la tasa de equilibrio se ve arrastrada por la alta tasa de paro existente. Pero ¿qué es la tasa de equilibrio?, los economistas trabajan con equilibrios, que son centros de gravedad a los que tienden las economías a medio y largo plazo. En el caso de mercado de trabajo los nuevos economistas keynesianos consideran que hay una tasa de equilibrio para el mercado de trabajo que denominan la tasa de paro natural o tasa de paro estructural. Esta tasa de paro de equilibrio no es directamente observable, no la dan las estadísticas del INE.

Por todo lo dicho, hay que hacer algo ya para evitar que se produzca este fenómeno. No nos podemos permitir salir de la crisis y constatar que nos cuesta reducir  el desempleo y si se consigue aumenta la inflación y al final la tasa de paro vuelve aumentar. Existe en economía la Ley de Okum, puramente empírica, pero bastante fiable, que dice que para que el paro baje la economía debe crecer más del 2%. La ley de Okun solo ha probado ser claramente efectiva con tasas normales de paro (de por ejemplo el 7%, lo que es lejos de ser nuestro caso), por lo que puede que aun quepa tener esperanza en que el empleo se recupere en nuestro caso. Hay que hacer algo que tenga efectos sobre la tasa de paro ahora y no solo en el futuro. Algo como políticas expansivas de demanda. Si las cifras macroeconómicas mejoran y no baja el paro de alguna manera es que no hemos evitado la histéresis.

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